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Découverte de deux exoplanètes comparables à la Terre

Publié le par M.Hermassi

Des astronomes auraient découvert deux exoplanètes d'une taille similaire à celle de la Terre et tournent autour d'une étoile semblable au Soleil. Mais la température y serait trop élevée pour abriter la vie.

 Exoplanètes découvertes en décembre 2011 par le satellite Kepler

Des astronomes ont annoncé la découverte des deux plus petites exoplanètes jusque-là détectées : elles ont une  taille similaire à celle de la Terre et tournent autour d'une étoile semblable au Soleil, selon une étude publiée en ligne par la revue scientifique Nature. Le perfectionnement des méthodes de détection a permis au satellite américain Kepler de repérer ces petites planètes extra-solaires en orbite autour d'une étoile baptisée Kepler 20.
   
Le diamètre de l'une d'elles (Kepler-20f) dépasse de très peu (+3%) celui de la Terre. Quant à Kepler-20e, son rayon est un peu plus petit (-13%) que celui de notre planète, voire même légèrement inférieur à celui de Vénus. Auparavant l'exoplanète la moins grosse détectée était environ 1,4 fois plus large que la Terre, relèvent François Fressin (Centre d'astrophysique Harvard Smithsonian, Cambridge, Etats-Unis) et les autres signataires de l'étude.
   
Températures trop élevées

Beaucoup plus proches de leur étoile que la Terre du Soleil, les deux nouvelles exoplanètes parcourent leur orbite en moins d'un mois (19,6 jours pour Kepler-20 f), voire moins d'une semaine (6,1 jours pour Kepler-20e). Elles pourraient être rocheuses comme la Terre, selon les déductions des astronomes, mais les températures à leur surface sont trop élevées pour qu'elles puissent abriter la vie. Kepler-20f pourrait avoir une épaisse atmosphère composée de vapeur d'eau.

Depuis la découverte de la première exoplanète en 1995, plus de 700 planètes en orbite autour d'autres étoiles que le Soleil ont été détectées, selon l'encyclopédie des planètes extrasolaires. La plupart sont des géantes gazeuses semblables à Jupiter. Seulement trois exoplanètes se trouveraient, selon les astronomes, dans une zone "habitable", où l'eau pourrait être liquide et la vie possible : Kepler-22b, située à environ 600 années-lumière, dont la température de surface serait de 22 degrés Celsius, ainsi que Gliese 581d et HD 85512b, toutes deux à quelques dizaines d'années-lumière.
   
Lancée en mars 2009, la sonde Kepler a pour mission d'observer plus de  100.000 étoiles semblables au Soleil afin de trouver des planètes soeurs de la  Terre susceptibles d'abriter la vie. Elle a déjà découvert 28 exoplanètes et recensé 2.326 "planètes candidates" qui restent à confirmer par d'autres méthodes.

TF1 NEWS

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